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lunes, 8 de agosto de 2011

El espectáculo de las auroras boreales en tu casa

El espectáculo de las auroras boreales en tu casa
El investigador del IAC Miquel Serra-Ricart coordinará la expedición que observará el fenómeno de las auroras boreales desde el Sur de Groenlandia del 21 al 29 de agosto.

El portal sky-live.tv retransmitirá en directo la observación de las auroras desde el hemisferio norte, coincidiendo con un aumento de la actividad solar

Los próximos días 11 y 12 de agosto se realizarán charlas virtuales en astroaula.net sobre este fenómeno astronómico, cómo se produce y sus principales efectos sobre el planeta

Sólo desde los casquetes polares de nuestro planeta se observan las auroras boreales y australes, un fenómeno astronómico espectacular que aparece ante nuestros ojos como cortinas luminosas de tonalidades diversas y cambiantes. Pero este verano trae la oportunidad de observar las auroras boreales (aquellas que se ven en el hemisferio norte) en directo desde casa, con una conexión a Internet. El momento para la observación es propicio: en la actualidad existe un aumento de la actividad solar que produce las auroras y que alcanzará su máximo a comienzos de 2013.

Del 21 al 29 de agosto la expedición Shelios 2011, coordinada por el investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) Miquel Serra-Ricart, observará las auroras boreales desde el sur de Groenlandia, en concreto desde los alrededores del glaciar de Qaleraliq (longitud=46,6791W ; latitud=60,9896N). Con la colaboración del IAC y la coordinación del investigador Francisco Sánchez, responsable del grupo Cíclope de la Universidad Politécnica de Madrid, el portal sky-live.tv retransmitirá la observación, en una conexión diaria entre los días 21 y 29, de 2.30 a 2.45, hora canaria (de 3.30 a 3.45, hora peninsular, y de 23.30 a 23.45, hora local del día anterior en Groenlandia). La emisión será bilingüe en castellano e inglés.

La retransmisión forma parte del proyecto educativo de la FECYT (Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología) 'Astronomía Ciudadana', en el que el IAC también participa y cuyo principal objetivo es introducir la 'Ciencia Ciudadana' en los centros de enseñanza españoles a través de la Astronomía. Fomentar la cultura de la innovación con un proyecto basado en nuevas tecnologías, como Internet y los telescopios robóticos, así como aumentar las vocaciones científicas entre la juventud son las metas que se persiguen con esta iniciativa.

Como preparación para el evento, esta misma semana, el jueves 11 y viernes 12 de agosto, en el portal austroaula.net se podrá acceder a las charlas virtuales impartidas por astrónomos. En estas lecciones on-line los especialistas en el tema explicarán cómo se producen las auroras y los efectos que tienen sobre la Tierra y plantearán un desafío técnico: calcular a qué altura se forman las auroras boreales a partir de imágenes de las mismas. Este material se cederá a todos aquellos docentes que quieran usarlo para realizar esta misma práctica con su alumnado.

Las auroras polares se producen cuando partículas muy energéticas originadas en el Sol (viento solar) alcanzan la atmósfera de la Tierra. La entrada de estas partículas está gobernada por el campo magnético terrestre y por ello sólo pueden penetrar por el Polo Norte (auroras boreales) y el Polo Sur (auroras australes). “La emisión de luz se produce en la alta atmósfera, entre 100 y 400 kilómetros, y se debe a los choques del viento solar, compuesto esencialmente por electrones, con átomos de oxígeno, lo que origina los tonos verdosos que son los más comunes”, explica Serra-Ricart. En el año 2000 se detectaron intensas auroras, al coincidir con un periodo de máxima actividad solar.

Durante los máximos solares hay un aumento del viento solar y, por tanto, crece el flujo de partículas elementales que al llegar a la Tierra son dirigidas hacia los polos magnéticos. La mejor zona para la observación de las auroras boreales se localiza en un círculo alrededor del Polo Norte magnético (entre 60 y 70 grados de latitud norte). Según el astrofísico del IAC, “debido a que el Polo Norte magnético no coincide con el Polo Norte geográfico y se encuentra situado al noroeste de Groenlandia, en concreto al norte de Canadá cerca de la isla Ellesmere, el sur de Groenlandia es una de las mejores plataformas de observación”.

Tormentas solares que afectan a la Tierra

“Es conocido que durante el máximo solar ocurrido en el año 1989, con intensas tormentas solares, varias ciudades del norte de los Estados Unidos y Canadá tuvieron graves problemas en el suministro eléctrico. También varios satélites sufrieron anomalías temporales en el transcurso de las citadas tormentas”, detalla Serra-Ricart.

La relación entre la actividad solar y el clima terrestre es un tema a debate en los últimos años. Hay indicios que hacen pensar que durante los mínimos de actividad solar la Tierra sufre un enfriamiento. Entre los años 1645 y 1715 se cree que existió un mínimo solar prolongado (el mínimo de Maunder) que provocó una pequeña edad de hielo en el planeta, con efectos constatados en el norte de Europa.

Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC)

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